Les Catacombes de Paris, une plongée dans « l’empire de la mort »

© Wyatt Rivard / Shutterstock

On l’oublie souvent, mais il y a tout un monde sous nos pieds… et beaucoup de monde également ! Eh oui, 6 millions, c’est le nombre de Parisiens dont les ossements sont présents dans les Catacombes de Paris ! On vous raconte quand et comment ces millions d’os sont arrivés.

L’histoire de cet étonnant musée commence à la fin du XVIIIe siècle. Nous sommes quelques années avant la Révolution et plusieurs cimetières parisiens montrent des signes d’engorgement. Depuis plus de dix siècles, des millions de cadavres y sont entassés sur de petites parcelles à hauteur de la ville et leur poids, devenu trop important, commence à faire faire céder les cloisons, les murs, voire les sols alentour. Ainsi, en 1780, c’est une partie entière du charnier des Innocents, le plus grand de la capitale, qui s’effondre dans la cave d’un restaurateur !

Ces effondrements successifs entraînent d’importants problèmes de salubrité. Les autorités prennent donc la décision de transférer leurs contenus à l’extérieur de Paris et en sous-sol pour éviter de nouveaux effondrements. Le lieu est tout trouvé : il s’agira des anciennes carrières de la Tombe-Issoire, sous la plaine de Montrouge et dans l’actuel 14e arrondissement.

« Arrête! C’est ici l’empire de la mort » peut-on lire à l’entrée des Catacombes © PiercarloAbate / Shutterstock.com

En quelques années, les millions de corps du cimetière des Innocents seront transférés dans ce que l’on appelle alors l’Ossuaire municipal de Paris. Dans les décennies suivantes, des millions d’autres ossements s’ajouteront au rythme des fermetures des différents cimetières paroissiaux de Paris.

Il ne faudra pas attendre longtemps pour que les Catacombes, nommées ainsi en référence aux catacombes romaines, deviennent l’une des attractions phares de la capitale. Dès 1809, elles sont  accessibles au public sur rendez-vous et les plus grandes personnalités de l’époque se ruent sous terre pour découvrir les millions de restes humains soigneusement rangés par type et formant des dizaines de murs d’ossements.

11 000 m2, 1,5 km de parcours visitable, 20 mètres de profondeur et 6 millions d’êtres humains… 110 ans après leur ouverture au public, les chiffres des Catacombes sont toujours aussi impressionnants et ce sont désormais près de 600 000 visiteurs qui plongent chaque année dans les entrailles de la capitale pour voir ces millions de Parisiens !

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C.R

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