La plus vieille horloge de Paris, un chef-d’oeuvre à découvrir en levant les yeux

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© Christian Mueller

À Prague, il y a l’impressionnante horloge astronomique, à Moscou la mélodieuse Kremlin, à Londres la célèbre Big Ben… Et à Paris, la sublime horloge du Palais de la Cité !

Saviez-vous que la plus ancienne horloge de Paris est celle qui orne la Tour du Palais de la Cité ? Commandée par Charles V, l’horloge du Palais de la Cité est la plus ancienne de la ville et donne l’heure aux français depuis 1371. C’est à l’angle du boulevard du Palais et du quai de la Cité, sur l’une des tours du Palais de la Cité que vous pouvez admirer ce petit chef d’oeuvre de la mécanique.

Un chef d’oeuvre de la mécanique qui, au fil du temps, a connu bon nombre de restaurations. La dernière date de 2011 et 2012 : couleurs, dorures, symboles et sculptures… Tout est restauré à l’image des plus vieux documents présents dans les archives de la BNF. Afin de rendre au monument son aspect historique, les équipes se sont appuyées sur un descriptif bien précis datant de 1852. Cette année-là, une grande restauration avait déjà eu lieu afin de redonner à l’horloge son aspect de 1686.

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Un peu d’histoire…

En 1350, Jean II le Bon vit au Palais de l’île de la Cité, alors résidence des rois de France depuis Hugues Capet. C’est dans le but de renforcer les dispositifs de défense du Palais, durant la guerre de Cent ans que le roi ordonne la construction d’une tour surmontée d’un beffroi et d’un lanternon. La tour, d’une hauteur de 47m est achevée en 1353.

En 1370, Charles V commande une horloge pour la tour nord-est. Il demande à Henri de Vic de s’occuper de la délicate mécanique qui fait encore aujourd’hui de cette horloge un chef d’oeuvre.

Tour de l’Horloge – gravure de Charles Meryon – 1852

Cette horloge – la première horloge publique de Paris – marque alors l’heure du roi et se dote immédiatement d’une forte symbolique politique. En effet, jusque-là, les Parisiens se repéraient dans le temps grâce au son des cloches ecclésiastiques à chaque heure. Elle devient donc un symbole de l’affirmation des fonctions régaliennes de la monarchie et de son émancipation vis-à-vis de l’Eglise.

En 1371, la tour est dotée d’une cloche en argent qui sonne les naissances et décès des souverains et de leurs progénitures. Cette même cloche sonnera le signal du massacre de la Saint Barthélémy en 1572. En 1418, la municipalité de la ville réclame un cadran extérieur « Pour que les habitants de la ville puissent régler leurs affaires de jour comme de nuit ».

En 1585, Henri III met en place un nouveau cadran réalisé par Germain Pillon. Ce dernier, restauré en 1685, est celui que l’on peut encore aujourd’hui apprécier sur la tour de l’Horloge. Des figures allégoriques y représentent la Loi et la Justice, le Palais royal de l’Île de la Cité étant devenu entre temps le Palais de Justice. Le cadran actuel est de forme carrée, orné au centre de rayons flamboyants et dorés. Il est placé sur le manteau royal de la France sur un fond de bleu et de fleurs de lys. Un chef-d’oeuvre que l’on vous conseille d’admirer lors de votre prochaine marche sur les quais de la Cité !

Horloge du Palais de la Cité
Boulevard du Palais, 75001 Paris